Keeping up to date with conferences

How to better keep up to date on Programming, Audio, Game Tech and related fields?

For me it works out to look into the conference materials that become online after the physical event takes place. So that I’m able to read about what was presented if I didn’t had the chance to attend. I feel it’s always refreshing and motivating to see what other people are doing – and to find out some inspiration and references for future projects.

These are the top 10 conferences I usually follow each year, in no particular order. Most of them publish the proceedings, posters and papers that were presented at no cost for the public, in their website:

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Resurgence

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It’s funny somehow finding out that in different countries the age is measured with the seasons of the year. Recently I heard that people up north in Europe like to refer as “How many winters are you?” when asking for age. South of Europe is different, so for instance in Spain it’s said “How many springs are you?” instead. Spring is definitely the time of the year when everything seems to flourish and renew again from the darkness.

The last few weeks I was also experiencing a similar resurgence in my life… so I unavoidably had to write this blog post!

Recently I moved from Manchester to a small town in the midlands of the UK (close to Birmingham) called Leamington Spa. I was really missing living close to the country side to be honest, and this opportunity also seemed perfect to work again in games full-time for the company Codemasters, after 5 years of hiatus. I don’t know exactly if I’m experiencing some kind of epiphany, but after a not so good last year the astros seem to be aligning in ways I never expected. It seems so easy to turn the spiral of life inwards, and so hard to turn it outwards that when things point to the right direction, I can only smile 🙂

Anyways, quite enjoying the moment right now… Miss Greatness is a bit busy lately, Game Audio is at full capacity though!

Vida y trabajo en Manchester (UK)

Ya han pasado casi 8 meses desde que me vine a trabajar a Inglaterra, concretamente a Manchester. De vez en cuando mi familia y amigos me preguntan qué tal me va y cómo es eso de estar viviendo fuera de España. Ya que algunas veces se me olvida contar algunos detalles interesantes, y teniendo en cuenta que la situación laboral en España está como está y hay gente que sigue planteándose emigrar, he estado pensando últimamente que quizás sería una buena idea escribir en mi blog un post como éste contando en mi lengua madre algunas de mis vivencias… en el caso de que sean de utilidad o sirvan para alimentar la curiosidad de otras personas.

VIDA, TIEMPO, COMIDA y ACTIVIDADES

Manchester es una ciudad que está prácticamente en la mitad geográfica de Inglaterra. Bastante más al norte que Londres y Birmingham (las otras dos cuidades más importantes). De hecho Manchester está considerada por los locales como la ciudad más relevante después de Londres, no por lo grande que es ya que es más pequeña que Birmingham, sino más bien por su herencia cultural e industrial. Es una zona que tuvo un papel principal en la revolución industrial, donde se inventó el primer motor de vapor, la primera locomotora, las primeras fábricas de materiales y de ropa, donde se diseñó el primer ordenador moderno… vamos, casi nada.

En la ciudad vivimos alrededor de medio millón de personas, y unos 1.5 millones en el área llamada Greater Manchester, que pertenece al condado de Lancashire. En wikipedia hay bastantes detalles de la geografía y la ciudad en cuanto a números, así que no me voy a extender mucho más aquí de lo que se puede encontrar googleando al respecto 🙂 El aeropuerto de Manchester está bien comunicado, a media hora más o menos en tren desde el centro de la ciudad (Picadilly) y con acceso a las principales ciudades europeas. Los destinos a los que no se pueden viajar desde aquí, se pueden acceder desde Liverpool (a menos de una hora en tren desde Manchester).

Al estar bastante al norte, inevitablemente el tiempo aquí no es todo lo agradable que podría ser. Diría que es horrible, pero todo es hacerse y aunque después de unos meses a mí personalmente me sigue costando, diría que los protagonistas en Manchester son desde luego la lluvia, pero también el viento y el sol a partes iguales. Aquí el tiempo cambia mucho: llueve, pero a las pocas horas puede hacer un sol expléndido o puedes encontrate con días en que realmente hay tres estaciones en una. O donde las nubes no se van. Las temperaturas son más bajas en invierno de lo que podría ser en Madrid, por ejemplo.

En cuanto a la cultura y el idioma, son temas que darían para escribir un libro entero… pero creo que en la zona afortunadamente la gente es bastante amable y agradable, si comparo con las experiencias en mis viajes pasados a otras ciudades del país como Londres. Uno de los puntos que me provocaron más “shock” cuando vine a Manchester es el acento local. Yo pensaba que sabía algo de inglés hasta que me vine a vivir aquí… Los locales son difíciles al oído, incluso para ingleses de otras partes de Inglaterra, según me han comentado. Hay una mezcla entre la zona de Wales, Escocia y los pueblos de alrededor de Manchester. ¡Algunas personas con las que me he encontrado he llegado a pensar que hablan otro idioma que en mi vida he estudiado! Hay personas en el trabajo que entiendo todavía sólo la mitad de lo que dicen, por la forma que tienen de hablar y la cantidad de “slang” que utilizan. De todas formas el punto bueno de esto es que ahora cuando veo películas en inglés americano o “estándar”, ya prácticamente puedo entender casi todo 🙂

El siguiente punto relevante a mencionar sería la comida. En resumen: yo diría que el cambio para mí no ha sido tan horrible, pero hay que saber buscar dónde comprar y pensar un poco antes de meterse algo en la boca. Podría decir que los supermercados Sainsburys y Aldi son los que más uso aquí y donde se puede encontrar casi de todo (menos nuestros jamones, quesos y chorizos… creo que tendré que seguir importándolos cuando voy de visita a España). Aquí les gusta mucho el curry, también la comida picante (ya que hay bastantes inmigrantes de Pakistán y de la India en la zona), echarle pimienta negra a casi todo y rellenar patatas cocidas con cualquier cosa (carne, pescado, queso, judías…), además de acompañar todo con una ensalada. Obviamente los famosos fish & chips tienen su protagonismo aunque yo diría que no lo comen todos los días, al igual que nosotros no comemos tortilla de patatas todos los días. También son los reyes de los dulces y de la comida basura… y es de lo más barato que puedes encontrar en cualquier tienda de alimentación. La bebida en general es variada y de buena calidad. A mí que me gusta la sidra en vez de la cerveza, tengo bastante variedad para disfrutar aunque la graduación es mayor que, por ejemplo, “El Gaitero”. Por cierto, curiosamente se puede encontrar Mahou y San Miguel fácilmente en varios bares y pubs de Manchester.

Jacket potato rellena con cheese and beans, un clásico de la zona

En la ciudad la gente parece ser bastante deportista en general. Yo ya sabía de antemano que el fútbol es grande aquí, pero hasta que no me vine a vivir a Manchester no llegué a comprender que realmente los “mancunians” (así se llama a los locales), son unos apasionados del deporte. Es habitual ver a gente corriendo por la calle cualquier día de la semana. De hecho en Manchester se celebran varias maratones al año y carreras. Yo en concreto me estoy entrenando para correr los 10 Km el próximo mes de Mayo… a ver qué tal se da 😉 También es bastante normal ver gente moviéndose en bici a diario (los carriles habilitados facilitan bastante el tráfico). Aparte de los estadios de Manchester United y Manchester City hay varios campos de cricket, polideportivos municipales, privados y hasta un museo entero dedicado al Fútbol en el centro de la ciudad. Los canales que vienen desde Liverpool también sirven de “pista de entrenamiento” para equipos de remo, otro de los deportes que parece que son bastante populares aquí.

National Football Museum en Manchester, con forma de bota… no podía ser de otra forma

Manchester también es conocida por su escena musical. Siendo un fan de la música en general y en concreto de la electrónica, venir a vivir a la ciudad que vio nacer a The Chemical Brothers o que dio cobijo a uno de los mejores clubs del mundo, The Hacienda… es una buena motivación para mí. También está Liverpool al lado, y aunque en mi caso tampoco he sido muy fan de los Beatles, hace unos meses fui a The Cavern y desde luego se puede respirar un ambiente especial (apoyado por una maquinaria de márketing bastante elaborada detrás, desde luego). De hecho el espíritu de la zona es bastante creativo no sólo a nivel musical sino a nivel artístico en general (uno de los mayores exponentes, Lowry).

Un cuadro del artista Lowry
The Chemical Brothers

A nivel cultural la ciudad tiene bastantes cosas para ver. Creo que es difícil aburrirse porque hay de todo para todos los gustos. Tenemos un barrio chino (con sitios para comer y actividades para aprender el idioma o practicar bailes regionales), la zona de Deansgate donde hay bastantes restaurantes con clase (y el Instituto Cervantes, por cierto), el barrio gay, norther quarter (de los mejores bares, locales de música en directo y clubs están aquí) y el centro con centros comerciales enormes (también hay un Zara aquí… de hecho ocupa un edificio entero). En Market Street, el corazón de la ciudad también está el centro comercial Arndale. Esta zona es bastante nueva, en parte “gracias” a el atentado que hubo aquí en 1996. En cuanto a museos hay varias galerías de arte, el museo de ciencia e industria (que es enorme, ocupa varios edificios), el ya mencionado museo del fútbol, museo de la guerra, el museo de aviación, museo ferroviario… que además son gratuitos (se pagan donaciones en la entrada).

En Manchester también hay varios cines (quizás demasiados según comentaba hace poco un compañero de mi trabajo). Y lo que me llamó la atención es que es barato… realmente me da la impresión que aquí la cultura es barata en comparación con España. Por ejemplo, se puede ir al cine por 5 o 6 libras. En general la música se puede encontrar por menos precio lo que sería el cambio en euros. En casa también hay bastante oferta de canales de televisión (aunque hay que tener en cuenta que si quieres TV en Inglaterra, aquí se paga una tasa a nivel anual de en torno a 150 libras). Pero hay que reconocer que las producciones de la BBC son increíbles, en cuanto a recursos. Últimamente he visto los documentales Africa, presentados por el incombustible David Attenborough. Creo que es de lo mejor que he visto y oído en cuanto a imagen y sonido últimamente… También he disfrutado bastante volver a ver Monty Python (de los grupos de comedia más conocidos aquí junto con Mr Bean), y la serie Fawlty Towers (“a must see”). Irónicamente no escucho prácticamente la radio aquí (digo irónicamente porque pasé bastantes años de mi vida trabajando en radio en España como DJ y técnico de sonido), pero de lo poco que he tenido puesta la BBC también me agradó a nivel de variedad y producción como la serie Sherlock. Por otra parte en Inglaterra también tenemos Netflix. Para lo que no lo conozcan, es un servicio de streaming de series de televisión, documentales y películas “a la carta”. Lo increíble de este servicio aparte de que es barato (6 libras al mes), no son los estrenos en mi opinión, sino más bien la cantidad de películas antiguas que tienen. Si un día te apetece ver “El día de la marmota” o “Cazafantasmas”, ahí están disponibles.

TRABAJO y EDUCACIÓN

Mi primera motivación de venir a vivir a UK fue una oportunidad laboral. Todo lo anterior que he mencionado está bastante bien, pero desde luego donde paso más horas del día es en el trabajo y con mis compañeros. También veo importante mencionar la educación, porque en mi opinión es un campo bastante relacionado con lo laboral, y en lo que se pueden ver algunas diferencias con España. Por cierto, en esta parte voy a comentar bastantes cosas técnicas así que aviso que es fácil perderse sin tener un perfil técnico, pero pienso que es importante mencionarlas igualmente 🙂

La ciudad es un centro industrial importante a nivel de empresas tecnológicas. Cabe mencionar que Manchester es la única ciudad de UK junto con Londres donde Google tiene oficinas, así como la sede de la BBC que hay en MediaCity (un anexo a la ciudad, perteneciente a Salford… la zona justo pegada a la izquierda de Manchester). Siendo un aficionado a los videojuegos también me llama la atención saber que por aquí hasta hace poco estaba Ocean Software, Software Creations, Sony Liverpool (antigua Psygnosis, los que hicieron el Wipeout), Bizarre Creations… y también están cerca las oficinas de Travellers Tales (hacen los juegos de Lego) y el grupo central tecnológico de Activision en Warrington (otro pueblo cercano), por nombrar los más relevantes.

MediaCity UK, aquí está la central norte de la BBC en UK

Yo actualmente formo parte del equipo de ingeniería de software en la división I+D de la empresa Music Group. Es un grupo multinacional con sede en Filipinas y oficinas en varios países como Alemania, EEUU o China que diseña y fabrica productos musicales bajo distintas marcas. En mi sección trabajamos principalmente para MIDAS consoles y Klark Teknik, y en una menor importancia también para Behringer. Somos ahora alrededor de 40 personas en el edificio, más o menos 20% dedicadas a gestión y el resto dividido a partes iguales entre el departamento de hardware y software. Las oficinas están en Stretford, cerca del estadio del Manchester United… ¡De hecho lo podemos ver desde la ventana!

La historia de la empresa es un poco larga de contar aquí, pero en resumen, ha tenido varios cambios y compras en los últimos 10 años. Ahora es una empresa mediana, yo diría con las ventajas y desventajas de una empresa grande también (sobre todo a nivel de burocracia). La  empresa “original” MIDAS y Klark Teknik (MKT) fue comprada por Behringer en 2009, y hubo una reorganización empresarial, creándose Music Group como holding para el resto de las marcas. El CEO de la empresa es el señor Uli Behringer. Es majete:  tuve la ocasión de conocer en persona en una visita cuando nos movimos del antiguo edificio a nuestra actual oficina a finales del año pasado.

En mi caso estoy trabajando en el equipo especializado en DSP (digital signal processing, procesado digital de la señal). Al entrar en la empresa tuve que firmar un contrato de confidencialidad así que no puedo contar muchos detalles de lo que estoy haciendo en concreto, pero fundamentalmente es I+D en herramientas, protocolos de comunicaciones, motores de audio y efectos de sonido. También damos soporte a productos como los mezcladores digitales de directo PRO1 y PRO2. Todos ellos corren un sistema operativo “embedded” (empotrado) Linux y el diseño de hardware está completamente hecho a medida también por la empresa. De hecho se podría decir que son super-ordenadores por dentro, con múltiples procesadores (PowerPC, ARM, Analog Devices…) y una capacidad de procesado en tiempo-real bastante potente para poder manejar cientos de canales y efectos de sonido de forma eficiente y distribuída.

El ambiente en la oficina en general es distendido aunque evidentemente con el nivel de los productos que se desarrollan también se trabaja duro por ofrecer la calidad esperada por los clientes. Por poner un ejemplo, los equipos son utilizados por bandas como Muse o Metallica en sus giras mundiales y de vez en cuando llegan reportes de “bugs” (o defectos) que hay que arreglar 🙂 La mayor parte de trabajadores son ingleses o escoceses (de hecho de momento soy el único español en la oficina de UK), pero también hay gente de Italia, Suecia o Argentina. Hay compañeros que tienen un background bastante variado… son gente que ha trabajado antes para otras empresas de la competencia como AMS-NEVE, o que viene de empresas de videojuegos como Sony Computer Entertainment o Codemasters. Salimos de vez en cuando juntos a ver una película al cine, a conciertos (algunos invitados por la empresa), a jugar un partido de fútbol o simplemente de cañas (el mito de que los ingleses son muy de ir a pubs y de beber… es cierto). También un punto interesante de nuestro departamento es que tenemos la posibilidad de dedicar entre 10% y 20% de nuestro tiempo a proyectos de investigación o personales.

Todavía no llevo mucho tiempo trabajando aquí, pero sí he notado varias diferencias a trabajar en España. La gente en general es profesional (aunque sinceramente, a nivel técnico no he visto diferencias abismales). Tengo la impresión que los ingleses son por naturaleza más emprendedores que nosotros y con bastante más olfato comercial para exportar y vender productos fuera de sus fronteras. De hecho en la BBC hay un “reality” llamado Dragon’s Den donde emprendedores presentan sus proyectos a multimillonarios y tienen que convencerles para conseguir financiación. En cualquier pueblo de UK puedes encontrarte fácilmente auténticas empresas multinacionales montadas a partir de un negocio familiar o por un par de socios con una buena idea.

También otro punto importante relacionado con el trabajo que he venido observando es la educación que se da en las Universidades de la zona. La Manchester University y Metropolitan University son grandes y puntúan alto a nivel internacional… en parte debido a su inversión en investigación (lo que nos sigue faltando en España). También la Universidad de Salford es una de las más relevantes de aquí y con un departamento de Acústica notable que colabora entre otros, con la división de I+D de la BBC en MediaCity. Aparte, Leeds está también cerca dando cobijo a una Universidad multidisciplinar con una buena reputación a la hora de formar a ingenieros.

Curiosamente, en UK hay una preocupación generalizada por la formación de estudiantes en software, pero gracias a iniciativas como el micro-ordenador RaspberryPi se intenta compensar ofreciendo una plataforma de desarrollo accesible a las generaciones que vienen. Por cierto, la fabricación de RaspberryPi se ha movido hace poco desde China a una planta de Sony en Wales (al sur de UK).

Raspberry Pi, un micro-ordenador completo por menos de 30 libras

ESTO es TODO …

Finalmente quiero decir que en general estoy contento con mi trabajo y con el movimiento a UK, a pesar de las dificultades y los cambios (sobre todo el tiempo y estar lejos de mi pareja). Si has leído hasta aquí espero que este post haya servido para ofrecer un poco más de “insight” de lo que es vivir en otro país y trabajar en una empresa de tecnología musical 🙂

NOTA: Los derechos de cada imagen utilizada en este post pertenecen a sus respectivos autores.

New blog, new experiences and next steps

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This is a place where I want to share some of the stuff and experiences that I’m finding along the way.  The main topics will be audio and technology (somehow in a different direction than my previous blog), but expect also some randomness that I value relevant… written either in Spanish or English.

Welcome!